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花兒的召喚

撰文:蘇珊・麥格斯 Susan McGrath 攝影:梅林・塔特 Merlin D. Tuttle    

這朵花的形狀與暴露的生長位置都是為了迎合蝙蝠的耳朵。 植物:蒲瓜樹( CRESCENTIA CUJETE ) 蝙蝠:科式長舌蝠( GLOSSOPHAGA COMMISSARISI ) 圖 / 《國家地理》雜誌中文版3月號提供
大自然創意無限。在中美洲的熱帶低地森林裡,命運交纏的吸蜜蝙蝠與夜間開花藤蔓,便是其中一例。

科式長舌蝠(Glossophaga commissarisi)是一種很小的有翼哺乳動物,身體不比你的拇指大,牠會穿梭在血藤(Mucuna holtonii)的花朵之間舔食花蜜,跟蜂鳥及熊蜂沒什麼兩樣,並為植物傳播花粉作為交換。若是在白天,花兒可以用猩紅色或桃紅色等鮮豔色彩來招蜂引蝶,但到了夜裡,連最鮮豔的顏色也會褪成月光下的一抹銀白,這時血藤花便用聲音來吸引吸蜜蝙蝠。

在哥斯大黎加北部的拉塞瓦生物研究站,一株茂盛的老血藤在一片林中空地上方織就出一塊枝繁葉茂的頂篷,幾十朵開在綠色長莖上的花兒從中垂下,高高低低地掛在林間空地上方,宛如幽暗舞廳中的枝形吊燈。每個手掌般大的花序都有一輪豆莢形狀的淡黃色花芽,長在弧形的梗上。


梅林‧塔特將這朵花切開,記錄蝙蝠用舌頭吸取花蜜、花藥將花粉灑在蝙蝠額頭上的畫面。他把野生蝙蝠暫時關在籠子裡以便拍照。 植物: (WERAUHIA GLADIOLIFLORA) 蝙蝠:( LONCHOPHYLLA ROBUSTA) 圖 / 《國家地理》雜誌中文版3月號提供
每到黃昏,血藤的花芽就準備好迎接蝙蝠。首先,花芽最頂上那片淡綠色的花瓣(旗瓣)會緩緩垂直打開,像座光滑的燈塔般挺立在花朵頂端。旗瓣下方,兩片小小的側瓣會像雙翼般展開,露出豆莢狀花芽頂端的一道縫隙。

蝙蝠以高頻音作為工具。牠們透過鼻孔或嘴巴,用聲帶發出陣陣短促的聲響,形成空中電波,然後再解讀那些反射回到牠們敏銳耳朵裡的模式變化。蝙蝠能快速且持續地處理接收到的資訊,因此不論是在追逐蚊子還是在開花的樹叢間穿梭,牠們都可以在疾飛於空中時調整路線。

大部分蝙蝠都以昆蟲為食,牠們經常使用強勁有力的遠程叫聲,每次上揚翅膀時就發聲一次。吸蜜蝙蝠則會發出輕柔但非常複雜的叫聲,科學家稱之為調頻聲。這些聲音不會傳得很遠,卻能提供詳細資訊。這種叫聲在4公尺的距離內最為有效,可以反射出能傳遞精確訊息的影像,包括目標物的大小、形狀、位置、質地、角度、深度,以及其他只有吸蜜蝙蝠才能解讀的特徵。

在拉塞瓦研究站,旗瓣凹陷的形狀具有鏡子的功能,可以接收蝙蝠的叫聲,然後將資訊明確地反射給蝙蝠。蝙蝠的眼睛、耳朵和鼻葉都對準了旗瓣,高速撲向花兒並附著其上。

兩者是天作之合。蝙蝠將頭塞進杯狀的開口,用大姆指勾住旗瓣底部,收起尾巴,迅速抬高後腿。牠穩穩攀在豆莢狀的花芽上方,將口鼻插進散發著大蒜味的開口。蝙蝠長長的舌頭觸動一個隱藏的機關,豆莢的龍骨瓣頓時爆開。當蝙蝠埋頭於蜜腺中吸取花蜜時,花藥就從龍骨瓣中彈出來,在蝙蝠小小的屁股上灑了一層金色的花粉。


具有消音效果的背景增強了這朵花的回音。隨著荒野漸漸消失、植物愈來愈孤立,吸蜜蝙蝠的價值就浮現了:有些蝙蝠每晚可載運花粉飛越50公里。 植物: ESPOSTOA FRUTESCENS 蝙蝠: ANOURA GEOFFROYI圖 / 《國家地理》雜誌中文版3月號提供


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