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冥王星知多少?

文/The National Geographic Staff;輯譯/謝勳    

美國太空總署的「新視野號」太空船在太陽系飛行,經過九年半、四十八億公里的旅程後,不久前飛越距離冥王星最近的地方。冥王星位居宇宙遙遠的一角,八十五年前才被發現,一直是個神祕莫測的星球。

我們首次較清晰地觀察冥王星。這個過去曾經被認為是「第九行星」的星球,有一些「底細」,也許你不知道:

一、過去,它的大小一直是個謎。遠距離和這顆小星球的大氣層,防礙了測量的準確性。新視野號讓科學家得以量出它大約是兩千三百七十公里寬。

二、冥王星的日出和日落頻率,換算成地球時間為每周一次。這是因為它旋轉的方向剛好和地球相反,而且旋轉速度很慢。

三、冥王星很小,只有月球的三分之二。它的五個已知的衛星以緊密、鳥巢似的軌道環繞著它運行。三個如此纏繞的系統,幾乎可以擺在地球和月球之間。

四、它仍然不是一個行星。根據國際天文學協會的定義,行星必須是圓的,繞著太陽運轉,且具有足夠的引力,使它們的軌道迴避大部分的太空碎片。除非最後一個條件撤除,否則冥王星仍然只是一顆小星球。

五、除了冥王星外,它的發現者坦博在十四年之間研究宇宙照片,發現了兩萬九千五百個銀河系,多達四千個小行星(其中七百七十五個是新發現的)以及至少一個新發現的彗星。

六、新視野號太空船裏裝有坦博的骨灰,以及兩面美國國旗、一枚帶有諷刺意味,上頭寫有「冥王星:尚未探險」的郵票,還有佛羅里達州州長布希送給新視野號船長斯坦恩,上面鑄有「佛羅里達」字樣的二角五分硬幣。

七、一個十一歲女孩,為這顆新發現的星球命名為Pluto(冥王星),並非因為同名的迪士尼卡通狗。貝爾妮為新星球命名是在卡通狗出籠的前一年。她的舅公鎂丹,曾將火星的衛星命名為佛波斯和戴莫斯。

八、Pluto這個字也代表一種瀉藥,叫「瀉藥水」。它的廣告這麼說:「自然不通的時候,Pluto能通。」

九、新視野號的速度快過子彈。二○○七年它經過木星附近時受到引力的幫助,速度曾增加到每小時八萬兩千公里。它經過冥王星附近時,速度變成每小時四萬八千公里。子彈的平均速度大約只有每小時兩千七百公里左右。


冥王星(左)和它最大的衛星恰龍(右) (照片/美國國家地理會社提供)


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