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離開地球表面

撰文/郭璈;圖片&資訊提供/美麗華旅遊、維珍銀河    

自1961年蘇聯太空人尤里.加加林(Yuri Gagarin)成為史上第一位太空人後,人類對於翱翔宇宙的夢想從未停過,那是一個充滿希望的年代,我們不斷地將幻想投射在小說、電影等媒介裡頭,希望能夠登上火星、跳脫銀河系、航向另一個未知的宇宙次元。導演史丹利.庫柏力克(Stanley Kubrick)的不朽巨作《2001太空漫遊》(2001: A Space Odyssey)是1968年的作品,遙想電影裡那純白華麗的太空世界與月面基地,佈滿軌道的星際間充滿太空酒店,都在2001年發生。

但事實證實科技發展再快速還是跟不上想像空間,爾後,「平民太空旅遊」講了40幾年都還難以實現,曾經喧騰一時的美蘇兩國太空競賽也轉變為政治鬥爭,並在登陸月球後(最近登月真偽的陰謀論倒是滿流行的),國際級的太空競賽漸漸不再成為焦點,資本主義高漲的社會,航太競賽反倒成為民間企業的一塊大餅。全世界富可敵國的企業大頭都想征服宇宙,從eBay的子公司PayPal所成立的SpaceX,以及網路書店起家的Amazon的「藍色起緣」(Blue Origin)太空計畫,在在象徵人類未來的目標終將是航向宇宙,細數這些遠離地球的計畫,莫過於維珍航空公司(Virgin Atlantic)的太空旅遊行程最「貼近」群眾。

衝破雲端的白色騎士

聞名全球的維珍航空公司是由英國航空業大亨理查.布蘭森(Richard Branson)所創,旗下子公司維珍銀河(Virgin Galactic)成立至今已10年,期間,致力於近地軌道(Low Earth Orbit)的太空航行旅遊發展。這位英國爵士從九○年代晚期就開始了這個計畫(首先就是先註冊「Galactic」名稱),不斷與美國各領域企業合作,透過贊助全球節能飛機計劃認識了美國航空工程師柏特.魯坦(Burt Rutan),並與微軟創辦人之一的保羅.艾倫(Paul Allen)合作,合力投資研發及建造商用太空飛機,開創了全球首條太空航線,希望能將「太空旅行團」的計畫實現。

全世界首架私人載客用太空飛機「太空船1號」(Space Ship 1)於2004年誕生,測試期間由布萊恩.比尼(Brain Binnie)擔任駕駛機師,曾往返太空3次。自此之後,維珍銀河不斷改良機型、推陳出新,現今旗下分別擁有5艘太空航行用的「太空船2號」(Space Ship 2)和兩艘攀升天際用的母船「白騎士2號」(White Knight 2)。

「白騎士2號」的升空與一般客運飛機類似,當攀升至離地15公里後便與子船「太空船2號」分離,子船裝載著火箭引擎,以衝破大氣層,直達宇宙間。為何要使用子母船的方式升空?如此一來可減少火箭燃燒時間,一趟太空旅遊的碳排量大約是由倫敦飛往紐約碳排量的60%,目前計畫航行時間共約兩小時,旅程結束後,太空船將穿越大氣層返回地球表面,無須外在能源即可返回著陸地球。

全球引頸期盼的奢華體驗

這一場太空夢的實踐當然要價不斐,光是來回一趟就得要25萬美元(6人同行則以5人價優惠,當然還是不便宜。),且報名時必須全額付清,一經參與,在登上太空前就可參與各項維珍銀河的大型活動,費用包括為期三日的太空人基本團隊訓練、無重力狀態下的環境適應練習以及登上太空船的最低限度體格測試。

在東南亞,維珍銀河委任香港的美麗華旅遊擔任唯一指定銷售代理旅行社,服務範圍包含台灣、香港、新加坡、馬來西亞、泰國、菲律賓和印尼,因此在台灣,想參加的人可直接透過美麗華旅遊安排規劃行程,省去許多不必要的繁文縟節。

有趣的是,許多中國富豪為了登上這趟太空之旅,特別為此改申請香港護照,因為這項太空活動禁止中國籍人士參加,對身處台灣的我們來說似乎是相當微妙,由於太空船的起降地點美國明文規定禁止持有中國、朝鮮與伊朗護照的人登上裝載火箭發動機的交通工具,以確保技術外流、硬體失竊等軍事或諜報行為,算是亞洲區的一項趣聞軼事。


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