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幹細胞新技術陷入造假爭議

譯者/張捷    

小保方晴子宣稱找到更便宜、快速的幹細胞製造技術,但這項轟動的研究成果遭同儕質疑造假。
今年1月,日本科學家聲稱研發出製造幹細胞的新方法,有機會將個人化醫療帶入全新的世代。這項研究來自日本理化研究所(RIKEN)的發育生物學研究中心,研究者發現,幾乎所有成熟的小鼠成體細胞都可以轉型為多功能幹細胞。多功能幹細胞能夠分化成身體的各種細胞,因此有潛力在醫療上帶來廣大的應用。

這個方法稱為「刺激觸發細胞獲得多功能性」(stimulus-triggered acquisition of pluripotency,簡稱STAP):適度地對細胞施予生存壓力,藉此讓細胞獲得多功能性,這樣的細胞稱為STAP細胞。生存壓力造成這些細胞失去特定特徵,開始能夠多功能分化,但目前並不清楚確切的作用機制為何。研究者嘗試過擠壓細胞、加熱細胞、讓細胞受餓,但其中最能夠成功產生STAP細胞的方法,是將細胞浸在弱酸性的溶液中。主要研究者小保方晴子說明:「想到這項發現帶來的新契機就讓人興奮,不只是在再生醫療領域,也許對於細胞老化與癌症的研究亦有助益。」

在這項研究問世之前,我們已經用許多不同的方法製造出多功能幹細胞。其中一種方法是從體外人工受精的胚胎身上採集胚胎幹細胞,然而這個方法得摧毀人類胚胎,一直備受爭議。另一種方法稱為誘導性多功能幹細胞(induced pluripotent stem cell,iPS),2006年日本的山中伸彌團隊提出這項做法,他們操縱小鼠成體細胞的遺傳物質,創造出多功能的細胞,山中伸彌後來還因這項重大發現獲得了諾貝爾獎。然而,小保方提出的這項新技術更簡單,聲稱只需半小時就能製造出幹細胞。

為了確認這些經過生存壓力處理後的細胞能夠多功能分化,研究者用螢光染劑標定這些細胞並注射進入小鼠胚胎內。他們發現隨著胎鼠成長,這些發光的細胞幾乎遍布全身,證明它們確實能夠分化成各種組織。這些實驗小鼠後來也能夠產生健康的後代。

這項發表在《自然》期刊的研究受到各界矚目,但有其他學者批評該論文的圖片造假。日本理化研究所於4月1日公布調查報告,認定這篇論文造成誤導。但小保方提出不服申訴,宣稱STAP細胞的製備「成功兩百次以上」,理化研究所則於5月6日駁回這項申訴。看來STAP細胞是否能成為再生醫療的明日之星,還有待進一步確認。


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